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缓解疼痛新发现:大脑可以被“操纵”痛觉

文/Giuliana Mazzoni(赫尔大学心理学教授) 柯弦 译

研究表明,大脑可以“被骗”感觉疼痛缓解了。(Shutterstock)

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疼痛”不是什么愉快的感觉,但它是最有用的身体警讯之一。痛觉就像身体的警报系统,提醒人们伤害性的、甚至可能致命的状况——所以你在不小心碰到滚热的平底锅时,会立刻把手抽走。

疼痛也很主观,在经历同样状况时,不同人感觉到的疼痛程度也不同。有些人很怕痛,修补蛀牙的时候也需要打麻药,有些人就觉得无所谓。

每个人对疼痛的感觉不同,这可能有基因的原因,但也有其它因素可以“操纵”大脑,改变我们的痛觉感受。比如,突然转移注意力。这种方法很简单,像是逗病人大笑,把注意力从疼痛上移开,这样可以减少他痛苦的感觉。

研究表明,除了转移注意力,大脑也可以“被骗”感觉疼痛缓解了。

真实的疼痛vs.感受的疼痛

在脑部扫描下,当人感觉疼痛的时候,大脑的额叶区域会亮起来。这是大脑管理疼痛强度和疼痛性质的区域;同时,额叶部分也负责设定“期望值”——这两种功能并非巧合。这种期望值在我们感受疼痛的时候起到很关键的作用。

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当人感觉疼痛的时候,大脑的额叶区域会亮起来。(Shutterstock)

比如说,当你等待打针的时候,护士告诉你这一针会很疼,你可能就觉得确实很疼。另一方面,如果疼痛在你不期然的时候发生——比如突然磕到脚趾——你可能要过一会儿才反应过来有多痛。

近年有名的“橡胶手错觉”,揭示了人们视觉和感觉的强大联系。心理学家发现,他们可以让人相信一只假的橡胶手是身体的一部分。参与者需要将自己的手臂从视线中隐藏(用一块布遮住),然后,他们的真手和橡胶手同时被抚摸。(在受试者只能看到橡胶手的情况下,持续抚摸橡胶手和真手。3分钟后,他们会有种橡胶手就是自己的手的错觉。

一些实验也证明,橡胶手不仅能使人产生被抚摸的错觉,也能使人产生疼痛错觉。很多Youtube的影片都拍摄了这一实验,当橡胶手被锤子猛击、或者被针扎的时候,受试者都会缩一下脖子。

大脑可以被欺骗,感受虚假痛觉

一项新研究(刊登于美国疼痛协会官方杂志《Journal of Pain》)表明,人的大脑可以被欺骗,感受到疼痛或疼痛缓解的假象。实验中,研究人员先给受试者做了橡胶手错觉的抚摸实验,然后用一个热电极刺激受试者真手的几个部位,产生疼痛感。同时,将看得见的假电极绑在橡胶手的相同部位,在刺激真手的时候,橡胶手上的假电极也会亮起来。

结果显示,很多受试者都认为疼痛好像是来自于橡胶手。随后,研究人员把假的疼痛舒缓膏涂抹在橡胶手“疼痛的地方”。这时,这些感受到错觉的受试者反馈说疼痛减轻了。

这说明,人们可以从精神上感受到假手的痛楚和疼痛的减轻,即便事实上并没有任何疼痛刺激和止痛发生。

橡胶手错觉不只是聚会上的有趣玩法,它显示了大脑科学最重要的理念之一。它表明人可以通过多种感官来感知身体,也揭示了我们的真实感受可以被大脑颠覆。

在实验中,大脑逐渐接受了橡胶手就是真实的手——这被称为“神经可塑性”,也就是说大脑可以随着经历的状况而产生改变。

在实际操作中,这些发现可以用于治疗和缓解慢性疼痛病人的痛苦,譬如幻肢综合症,一种能感觉到不存在的肢体上疼痛的疾病。还可以应用于肌纤维痛症或复杂的局部疼痛综合症,或许可以为许许多多每天受疼痛折磨的病人带来希望。

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原文刊载自The Conversation。绿色字为译者注释。

责任编辑:茉莉

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